Vera Rubin: La mujer que nos mostró la Materia Oscura

Hoy en día casi todos sabemos que nuestro universo está compuesto no sólo por materia visible, sino por materia y energía oscura, que de hecho suman más del 90% del total. Aún no estamos seguros qué son estos dos “entes físicos” de gran importancia para poder afirmar un futuro definitivo y explicación de nuestro Universo.

Estas ideas, ahora comunes, fueron introducidas a la comunidad científica en el siglo XX y, en particular, el concepto de materia oscura se lo debemos a una pionera en astronomía: Vera Rubin, de quien les platicaré un poco hoy.

Vera Rubin ( su apellido de casada, pues originalmente se apellidaba Cooper) nació en Filadelfia, Esados Unidos pero vivió en Washington D.C. y desde los 10 años mostró su interés en la astronomía. Gracias al apoyo de sus padres construyó su primer telescopio y asistió a encuentros astronómicos durante su adolescencia, lo que determino posteriormente su elección de seguir una carrera como astrónoma.

Según sus propias palabras: “Mi habitación cuando niña, tenía un cama que estaba justo a un al de la ventana que se orientaba hacia el norte. A los 10 años me la pasaba observando como las estrellas se movían durante la noche y para los 12 prefería quedarme despierta mirándolas que irme a dormir. Aprendí mucho yendo a la biblioteca y leyendo…”

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Vera Rubin cuando era estudiante en Vassar en la década de los 40.

Recibió una beca para estudiar en el Vassar College en Nueva York y posteriormente hizo su maestría en Astronomía en la Universidad de Cornell. Su tesis de doctorado, la cual concluyó en 1954, postuló que las galaxias se encontraban agrupadas en cúmulos, en lugar de estar esparcidas por el universo al azar, una idea que ahora sabemos es cierta y que fue comprobada  con observaciones realizadas en los años 70s.

Pero su aportación más revolucionaría a la astronomía la obtuvo al observar a la galaxia de Andromeda. La suposición general era que, en una galaxia,  la mayor parte de su masa y gravedad se concentran en su núcleo y que por tal manera, así como en el sistema solar los planetas más cercanos al Sol lo orbitan a mayor velocidad que los que están más lejos, en una galaxia las estrellas experimentarían el mismo efecto.

Sin embargo sus observaciones arrojaron que no había diferencia en las velocidades de rotación de las estrellas en el centro y los bordes de la galaxia, aun cuando no había materia visible suficiente para mantenerlas en su órbita. De tal manera, concluyó que debía haber una gran cantidad de materia en las regiones exteriores de la galaxia, la cual no se podía observar.

Estos resultados, junto con los encontrados en otras 60 galaxias la hicieron llegar a la conclusión de la existencia la MATERIA OSCURA, que debía superar en 10 veces a la materia visible de una galaxia.

En su libro “Bright Galaxies, Dark Matters” Vera Rubin explica “En una galaxia espiral, la razón de la materia oscura respecto de la materia visible es alrededor de 10. Ese quizás sea un buen número para explicar la razón de nuestra ignorancia respecto al conocimiento que poseemos”

Además de esta valiosa aportación, Vera Rubin fue pionera en otros aspectos de la vida científica tales como  ser la primera mujer en usar el Observatorio de Palomar en California, ser la segunda mujer en ser elegida para entrar a la Academia Nacional de Ciencias en Estados Unidos y ser la primera Mujer en tomar parte del recién creado departamento de Astronomía en la Universidad de Cornell.

Ayer por la noche, a la edad de 88 años Vera Rubin murió en Princeton, New Jersey. Que su legado sea un ejemplo para otras mujeres que quieran abrir su camino en el mundo de la ciencia y la astronomía.

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Vera Rubin analizando espectros luminosos (Emilio Segre Visual Archives/AIP/SPL)
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Físico, poeta y loco... y hago como que toco la guitarra. La docencia, la ciencia y la divulgación, son mi pasión. ¿Ya vieron la Luna hoy ?